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Exobiologie : notre Terre est unique

mercredi 24 novembre 2004, AIPL


Les extraterrestres remis en question

Un paléontologiste et un astronome de l’université de l’Etat de Washington viennent de consacrer un livre aux éventuelles formes de vie extraterrestres.

Bien que l’existence de microbes disséminés dans le système solaire soit envisagée, celle de civilisations extraterrestres est fortement mise en doute du fait des trop nombreuses particularités géologiques, climatiques et astronomiques de notre planète.

Selon le New York Times, de nombreux astronomes considèrent l’existence d’extraterrestres comme possible depuis les travaux de Carl Sagan et de Franck Drake. Ce dernier dirige le projet Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) destiné à trouver les traces d’une civilisation extraterrestre dans les signaux du radiotélescope d’Arecibo.

Bénéficiant du soutien de l’Université de Californie à Berkeley et d’industriels comme Sun Microsystems et Intel, SETI a mis en place un centre de calcul virtuel qui regroupe 1,6 million d’utilisateurs bénévoles partageant le temps de calcul de leurs ordinateurs personnels pour poursuivre les analyses.

Pour plus de détails, voir le texte ci-dessous.

Source : S&T Presse n°817 (09/02), Ambassade de France de Washington, Mission Scientifique et Technologique


Peut-être sommes nous seuls dans l’univers, après tout

Ces dernières décennies, un nombre grandissant d’astronomes a promulgué l’idée que des civilisations extraterrestres sont probablement dispersées parmi les étoiles comme les grains de sable, isolées les unes des autres par le vide de l’espace interstellaire. Juste pour la propre galaxie de la Terre, la Voie lactée, les experts ont estimé qu’il pourrait y avoir jusqu’à un million de sociétés avancées.

Maintenant, deux scientifiques en vue disent que l’opinion communément admise est fausse. La recherche seti, ajoutent-ils, est probablement vouée à l’échec.

Au vu des nouvelles découvertes en astronomie, géologie et paléontologie, deux chercheurs soutiennent que les humains pourraient être seuls, au moins dans le voisinage stellaire et peut-être dans le cosmos entier.

Selon eux, la science moderne montre que la composition de la Terre et la stabilité est extraordinairement rare. Partout ailleurs, les niveaux de radiation sont trop hauts, les éléments chimiques trop rares, les planètes hospitalières trop peu nombreuses et la pluie de météorites destructrices trop intense pour que la vie se soit jamais développée dans des communautés avancées.

Des microbes étrangers peuvent survivre dans de nombreux endroits comme une sorte d’écume de douche cosmique, disent-ils, mais pas des extraterrestres assez civilisés pour baigner dans la technologie.

Leur livre, "Rare Earth"(Springer-Verlag) - "Terre Rare" en français, paru le mois dernier, produit les huées de la critique et de l’éloge, avec quelques détracteurs disant que les auteurs ont fait leurs propres suppositions simplistes de l’adaptabilité de formes de vie tandis que d’autres parlent de "brillant" et "courageux."

"Nous avons finalement dit à haute voix ce qu’un grand nombre a pensé pendant très longtemps, à savoir que la vie complexe, au moins, est rare," dit le docteur Peter D. Ward de l’Université de Washington, un paléontologiste qui se spécialise dans les extinctions massives et dont les travaux précédents incluent "The Call of Distant Mammoths" (Springer-Verlag, 1997). "Et pour nous, la vie complexe peut être un ver plat."

L’autre auteur du livre est le docteur Donald C. Brownlee de l’Université de Washington, un célèbre astronome, membre de la National Academy of Sciences et scientifique en chef de la mission de 166 millions $ Stardust de la Nasa (dont la mission est de capturer la poussière interplanétaire et interstellaire).

"Les gens disent que le Soleil est une étoile typique," a-t-il remarqué dans une interview. "Ce n’est pas vrai."

Le docteur Brownlee a ajouté : "presque tous les environnements dans l’univers sont terribles pour la vie. C’est seulement dans des Jardin d’Eden comme la Terre où elle peut exister."

Le docteur Geoffrey W. Marcy de l’Université de Californie à Berkeley, le principal chercheur de planètes autour d’autres étoiles, dont 31 ont été trouvées jusqu’ici, a salué "Rare Earth" comme l’étincelle probable d’une révolution dans la pensée d’une vie extraterrestre.

"C’est brillant," a dit le docteur Marcy dans une interview. "Ce livre trace beaucoup de choses auxquelles j’ai pensées mais fait travail beaucoup plus crédible de listing et d’explication des différents problèmes." Par exemple, a-t-il dit, il montre comment les planètes géantes découvertes jusqu’ici à l’extérieur du système solaire sont de mauvais augure pour le développement de vie complexe.

"C’est courageux," a ajouté docteur Marcy. "Il est rare jusqu’à présent dans la littérature et la science qu’une position aille à contre-courant." La notion que des civilisations extraterrestres sont omniprésentes a surgi dans la pensée scientifique il y a quatre décennies.

Le docteur Frank D. Drake, alors jeune astronome à un radio-observatoire fédéral en Virginie Occidentale, en 1960 a été le premier à parcourir les cieux à la recherche de signaux faibles étrangers, rapidement rejoint par des experts de même opinion, incluant le docteur Carl Sagan, un impétueux astronome de 27 ans. Le docteur Drake a exposé ses idées en 1961, dans ce qui est connu comme l’Équation de Drake. L’équation détermine des suppositions instruites sur le taux de formation des étoiles, la fraction d’étoiles avec des planètes, le nombre de ces planètes sur lesquelles la vie surgit et ainsi de suite, incluant la durée de vie (de fonctionnement) moyenne de civilisations technologiques. En suivant sa logique, la Voie lactée avait environ 10,000 civilisations capables de communication interstellaire.

Plus tard, le docteur Sagan a révisé le calcul et a relevé l’évaluation à un million de mondes étrangers. Puisque le cosmos contient des centaines de millions de galaxies, par cette analyse le nombre total de sociétés étrangères pourrait être astronomique, une évaluation portant le nombre à environ 10 trillions.

De nouvelles découvertes, cependant, selon les auteurs de "Rare Earth" montrent que l’Équation de Drake trouve sa solution avec des suppositions optimistes cachées. Leur position, disent les auteurs dans la préface, est "rarement exposée clairement, mais de plus en plus accepté par beaucoup d’astrobiologistes," le nom général (terme employé pour désigner les scientifiques qui étudient la probabilité de vie extraterrestre, ou exobiologistes).

Le docteur Ward dit qu’il a été amené au sujet à cause de ses études d’extinctions massives. De plus en plus, on voit des criminels supérieurs comme les roches du cosmos qui frappent la Terre à très grande vitesse dans des explosions énormes, avec un de ces astéroïdes, il y a 65 millions d’ans, éliminant beaucoup de plantes et d’animaux, incluant les dinosaures...

Selon le docteur Ward, de nouvelles études suggèrent que les choses puissent être plus mauvaises. Par exemple, le taux d’impacts terrestres pourrait bien être 10,000 fois plus élevé, sans la présence de Jupiter, la plus grande planète du système solaire, qui absorbe beaucoup de météores et dévie les autres vers l’espace profond.

"Nous sommes juste sur le bord de l’abîme," précise le docteur Ward, dans les termes de taux de bombardement plus élevés qui ont probablement empêché le développement de vie avancée. Les récentes découvertes de planètes géantes semblables à Jupiter à l’extérieur du système solaire n’offrent aucune consolation. La plupart de leurs orbites, dit-il, est d’une manière extravagante excentrique, ce qui favoriserait le chaos destructeur parmi des planètes plus petites plutôt que leur protection.

"Tout les Jupiter vus sont aujourd’hui de mauvais Jupiter," dit le docteur Ward à propos des 31 planètes trouvées jusqu’à présent. "Le nôtre est le seul convenable que nous connaissons. Et il est amené à être bon, ou vous êtes rejetés dans l’espace sombre ou dans votre soleil."

Le docteur Marcy, découvreur de planètes, a dit que telles analyses ajoutaient à ses doutes concernant l’existence d’extraterrestres.

Le docteur Ward a dit que même si quelque Jupiter éloigné était reconnu pour être dans des orbites stables, circulaires, d’autres facteurs pourraient écraser son effet protecteur et démolir n’importe quelle vie. Par exemple, tout près du centre de la galaxie où les populations d’étoile sont beaucoup plus denses, le passage fréquent d’une étoile devant une autre pourrait déclencher des cascades de comètes, des trillions dont on pense qu’ils sont en orbite autour des bords glacials de la plupart des étoiles.

"Si vous êtes à l’intérieur de la galaxie," affirme le docteur Ward, "vous serez constamment bombardés."

Il faut ajouter à cette fureur la radiation intense et les explosions d’intérieurs galactiques. Le ciel rempli d’étoile transmet une impression fausse d’immuabilité. De nouvelles études montrent que le cosmos, particulièrement les centres galactiques, est le foyer de violences meurtrières balayant par vagues radios, rayons gamma et radiation ionisante.

"Donc je pense qu’il n’y a pas du tout de vie dans les centres des galaxies," dit le docteur Ward.

Le docteur Brownlee, astronome et coauteur de l’ouvrage, pense que les chances pour la vie complexe étaient, de la même façon, mauvaises vers les bords galactiques.

L’analyse de la lumière des étoiles se trouvant vers ces bords montre qu’ils sont relativement pauvres en éléments comme le fer, le magnésium et le silicium, en partie à cause d’une plus faible réutilisation des matériaux stellaires et en partie à cause de la rareté dans de telles régions de supernovas, les détonations stellaires participant à la fabrication des éléments lourds dans ces explosions énormément chaudes.

Ces éléments, et même ceux plus lourds qui sont radioactifs aussi obtenus dans des supernovas, semblent être des éléments préalables à la formation des planètes de type terrestre qui ont une gravité suffisante pour conserver des mers et des atmosphères et qui ont aussi une tectonique des plaques, actionnée en grande partie par la chaleur de la décomposition radioactive.

Selon les auteurs, le mouvement lent et la réutilisation de croûte planétaire dans l’intérieur chaud d’une planète est un des ingrédients clefs pour l’évolution d’une vie complexe. La tectonique des plaques promeut la biodiversité en produisant des chaînes de montagne et d’autres sortes de complexité environnementale, diminue les chances d’extinctions, aide même à maintenir les températures planétaires par la réutilisation de carbone et crée la terre ferme sur laquelle les civilisations avancées peuvent fleurir.

"Nous dépendons d’une façon critique de la masse," affirme le docteur Brownlee. "Qu’elle soit plus grande ou plus petite pourrait empêcher la tectonique des plaques."

Des galaxies entières sont pauvres en métal et donc probablement exemptes de vie animale, ajoute-t-il. Seules des galaxies en spirale comme la Voie lactée et sa voisine Andromède apparaissent riches en métaux et même alors, seulement dans leurs régions intérieures. A l’inverse, les galaxies elliptiques et irrégulières sont stériles.

"Baisser l’abondance de métal signifie que vous ne pouvez pas faire une planète aussi grande que la Terre. Cela ressemble à quelque chose que beaucoup de gens ne veulent pas entendre."

Les scientifiques discutent d’autres caractéristiques planétaires qui sont probablement rares dans l’univers, mais voient de plus en plus de facteurs critiques pour la fabrication d’une Terre si favorable à la vie complexe. Parmi eux se trouvent ceux-ci :
- une orbite qui maintient exactement une planète à la juste distance de son étoile pour s’assurer que l’eau reste liquide, et ne soit pas à l’état de vapeur ou de glace,
- une grande lune à la juste distance afin de réduire au minimum les changements d’inclinaison de la planète, assurant la stabilité du climat,
- suffisamment de carbone pour faciliter le développement de la vie mais pas trop car cela amènerait à des conditions favorables à un effet de serre, comme sur la surchauffée Vénus.

Dans la conclusion du livre, les auteurs disent que l’hypothèse de La terre Rare est testable et ils encouragent fortement un tel travail. De nouveaux télescopes puissants recueilleront la lumière non seulement des géantes gazeuses, mais aussi des abondantes planètes plus petites, terrestres autour d’étoiles éloignées et montreront aussi si leurs orbites sont stables et protégées par de plus grandes planètes du bombardement cosmique.

Ces nouveaux télescopes pourraient aussi trouver la preuve d’existence de planètes enveloppées d’ozone et d’oxygène, qui dans des concentrations suffisantes impliquent l’existence de vie.

Les deux scientifiques appellent aussi aux recherches de signes de microbes étrangers sur Mars, sur les lunes joviennes Europe et Ganymède et sur Titan (satellite de Saturne). Cette découverte répondrait à la question suivante : la vie est-elle une propriété inhérente de la matière, comme le croient la plupart des scientifiques.

Finalement, les auteurs soutiennent les recherches radio de signes de civilisations avancées extraterrestres, ajoutant cependant, "qu’il est très difficile de savoir" si cette recherche "est une utilisation efficace des ressources." Quelques avocats de la recherche de l’intelligence extraterrestre, connue sous le sigle SETI, voient le nouveau livre comme un assaut hérétique qui pourrait mettre en danger le financement de la recherche. Plus de 100 millions $ ont été dépensés jusqu’à présent, la plupart de l’argent venant maintenant des nababs du silicium et d’autres donateurs privés.

Le docteur Drake, maintenant président de l’Institut SETI, un groupe privé de Mountain View , Californie, qui cherche des civilisations étrangères avec l’antenne parabolique énorme d’Arecibo, Porto Rico, a dit que le principal défaut du livre était le pessimisme excessif au sujet de la ténacité de la vie.

"Le défaut de base dans tous ces arguments," dit-il, "est qu’ils ne tiennent pas compte de la nature opportuniste de la vie, sa capacité de s’accommoder ou de changer pour faire face au changement environnemental."

Quant à la politique, pour le docteur Drake, la plupart des chercheurs SETI sont plus intéressés par le débat honnête que par la tentation de supprimer les critiques dans la crainte de diminutions dans le financement. "Peut-être sommes-nous politiquement naïfs," a-t-il dit.

"Mais nous n’essayons pas de détruire cette baliverne." Drake a ajouté : "la seule voie pour découvrir la vérité est de rechercher et découvrir ou bien la fréquence de la vie intelligente, ou bien son absence totale." Si l’hypothèse de rareté s’avère être vraie, est-il écrit dans le livre, cela augmente la perte chaque fois que l’on conduit une plante ou l’animal à l’extinction et cela renforce la responsabilité des gens d’être de bons intendants de la planète.

Ward a aussi remarqué dans une interview que si la Voie lactée est vraiment exempte de hordes extraterrestres, donc cela pourrait être le destin de l’humanité à travers les âges de s’étendre dans ce désert d’étoiles, sans opposition de légions antiques. "Si nous sommes aussi rares que nous le pensons," dit-il, "cela augmente l’enjeu, intellectuellement et moralement." "If we are as rare as we think we are," Dr. Ward said, "it raises the stakes, intellectually and morally."

Traduit de la source américaine : New York Times ; Commander le livre des chercheurs.


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AUTEUR :
-AIPL
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