Les écologistes américains et les sociétés minières se disputent la nature sauvage du Minnesota | Nouvelles de l’environnement


Lorsque Steve Piragis et sa femme ont déménagé à Ely, dans le Minnesota – une ville d’un peu plus de 3000 habitants à la limite de la zone sauvage de Boundary Waters Canoe Area – ils ont été frappés par son charme et sa beauté immaculée.

La zone d’un million d’acres chevauche la frontière entre les États-Unis et le Canada et possède des milliers de lacs, des formations rocheuses spectaculaires, de minuscules îles et des forêts luxuriantes.

Piragis y a déménagé en 1975 pour travailler comme biologiste à l’Agence américaine de protection de l’environnement. En 1979, lui et sa femme ont fondé une entreprise de pourvoirie pour guider les touristes avides de solitude et de beauté naturelle en camping et en canot.

Depuis, la société Piragis Northwoods n’a cessé de croître, mais les intérêts des mines de cuivre dans la région menacent à la fois les moyens de subsistance de l’entreprise et l’écosystème diversifié de la région.

Les partisans pro-miniers affirment que les mines proposées créeront des emplois «pour le maintien de la famille» et revitaliseront la chaîne de fer du Minnesota, qui a subi un ralentissement économique dû en partie aux importations d’acier en provenance de Chine. L’acier chinois bon marché a rendu difficile la concurrence aux fabricants du Minnesota et a également considérablement réduit la demande de granulés de taconite pour lesquels la gamme Iron est connue.

Le résultat est un combat pour l’avenir du nord du Minnesota qui dure depuis des années – et qui est maintenant imprégné d’un nouvel intérêt et de spéculations alors que l’administration respectueuse de l’environnement du président américain Joe Biden prend les rênes du prédécesseur de Biden, respectueux de l’industrie, Donald Atout.

Un trésor de minéraux

Chaque année, le Boundary Waters Canoe Area Wilderness, ou BWCA en abrégé, attire plus de 155 000 visiteurs. Certaines réserves permettent des mois à l’avance de partout aux États-Unis et dans le monde de découvrir la sérénité du camping dans l’arrière-pays sur des îles de nature sauvage qui ne sont en grande partie accessibles que par canot et qui offrent un refuge aux espèces telles que le lynx du Canada, le loup gris et l’orignal.

Zone de canotage des eaux limitrophes La nature sauvage sert d’habitat à divers animaux, y compris un certain nombre d’espèces en voie de disparition [Courtesy: Benjamin Olson]

Sous la surface du bassin versant de la rivière Rainy de la BWCA se trouve le complexe Duluth, un trésor de métaux précieux utilisés pour fabriquer une large gamme de produits, des gouttières de toit aux moteurs d’avion. Mining Minnesota, une organisation de défense des intérêts miniers, appelle le complexe Duluth «L’un des plus grands gisements minéraux non mis en valeur au monde» et note qu’il contient plus de quatre milliards de tonnes de cuivre, de nickel et de métaux du groupe du platine.

Plus récemment, deux sociétés minières ont cherché à exploiter le complexe et sa richesse minérale. PolyMet a obtenu les permis nécessaires pour exploiter un gisement dans une zone connue sous le nom de Patridge River Intrusion, un autre bassin versant à proximité. Les plans de PolyMet continuent d’être bloqués devant les tribunaux, cependant, et une décision de la Cour suprême du Minnesota récemment renvoyé l’affaire à la cour d’appel.

La deuxième société minière, Twin Metals Minnesota, a proposé d’exploiter une zone à quelques kilomètres d’Ely, se vantant qu’elle créerait «750 emplois directs et 1 500 emplois indirects dans la communauté». Mais le plan Twin Metals a également créé une fracture dans la communauté.

Une communauté divisée

La mine proposée par Twin Metals Minnesota a opposé les deux économies de la région: l’industrie du plein air dirigée par les petites entreprises qui repose sur la nature sauvage unique de la région par rapport à l’industrie minière de Goliath qui est considérée non seulement comme une continuation de l’héritage de Iron Range, mais aussi la voie la plus rapide vers la croissance économique. C’est un conflit qui a éclaté dans les Appalaches, et les sociétés minières ont fait des propositions similaires en Californie, au Texas et au Wyoming.

Filiale du géant minier chilien Antofagasta, propriété du milliardaire Andronico Luksic, Twin Metals Minnesota a profité de l’administration pro-business Trump et de ses renversements de nombreuses réglementations environnementales de l’époque du président Barack Obama pour demander le renouvellement de ses baux miniers en 2012.

Mais plusieurs poursuites intentées par des organisations – y compris Northeastern Minnesotans for Wilderness, que Piragis a fondé dans les années 90 et continue de diriger, et la campagne Save the Boundary Waters – ont lié la proposition de Twin Metals Minnesota. devant le tribunal.

Alors que les défenseurs de l’environnement soutiennent que la mine constituerait une menace irréversible pour les eaux limitrophes, Twin Metals a déclaré à Al Jazeera dans un communiqué que l’exploitation minière est «l’épine dorsale de l’économie du nord du Minnesota depuis plus de 130 ans, et qu’elle continuera à coexister avec succès avec d’autres. industries pour les années à venir ».

Nous sommes favorables à l’exploitation minière parce que l’exploitation minière paie un salaire décent qui permet à une famille de rester ici à Ely.

Gerald Tyler, Emplois dans le Nord

«À une certaine époque, il y avait 11 mines opérationnelles dans et autour d’Ely, et l’exploitation minière et le tourisme ont contribué à la réussite économique de la région. Cependant, la zone a connu un déclin important au cours des dernières décennies. Twin Metals Minnesota peut désormais ramener la prospérité aux familles de la région », a ajouté la société.

Twin Metals Minnesota a également déclaré que son “investissement privé profitera à la région grâce à la prospérité des entreprises locales, à l’augmentation des inscriptions dans les écoles et à la réouverture de services indispensables comme les soins de santé.”

PolyMet n’a pas répondu aux demandes de commentaires d’Al Jazeera.

Les écologistes ont utilisé le délai du tribunal pour obtenir un Projet de loi «Prouvez-le d’abord» introduite dans la législature du Minnesota – une mesure qui obligerait les sociétés minières à prouver qu’une mine similaire a fonctionné en toute sécurité ailleurs.

Inspiré d’une loi antérieure du Wisconsin, le projet de loi «dit essentiellement que si une société minière de sulfure veut ouvrir une mine de sulfure de cuivre, elle doit prouver qu’elle ne polluera pas en montrant qu’une mine similaire est exploitée ailleurs aux États-Unis depuis 10 ans. ans et a été fermé pendant 10 ans sans causer de pollution », a déclaré à Al Jazeera Pete Marshall, le porte-parole de Friends of the Boundary Waters Wilderness, un groupe de conservation.

Bien que Marshall ne s’attende pas à ce que le projet de loi obtienne un vote avant la fin de cette session législative en mai, il est optimiste qu’il passera dans les années à venir alors que son groupe et d’autres continueront de travailler pour obtenir un soutien.

Cependant, Twin Metals Minnesota a souligné que sa «mine du 21e siècle» déployer un stockage en pile sèche méthode pour les restes de limon de la mine, que l’entreprise décrit comme intégrant «la meilleure technologie de sa catégorie avec la sécurité comme priorité numéro un – la sécurité pour les travailleurs et pour l’environnement.»

Moyens de subsistance menacés

Au-delà des implications environnementales, de nombreuses petites entreprises de pourvoiries comme Piragis plaident pour des protections en partie parce qu’elles dépendent des eaux limitrophes pour leur subsistance.

Piragis emploie environ 20 employés à temps plein toute l’année et 35 employés équivalents temps plein – des travailleurs à temps partiel qui totalisent ensemble jusqu’à 40 heures par semaine – chaque année, ce nombre augmentant à 55 travailleurs en été.

De nombreux employés de Piragis ont des familles «que nous soutenons», a-t-il déclaré à Al Jazeera, notant: «Nous payons de bons salaires et avons des avantages sociaux et je pense que nous sommes compétitifs avec ce qui pourrait être des emplois potentiels dans le secteur minier. Nous pensons que nos emplois sont durables. »

L’industrie touristique de la région s’appuie sur sa réputation de havre de paix où les campeurs, les randonneurs et les pagayeurs peuvent renouer avec la nature [Credit: Bryan Hansel]

Une étude réalisée en 2018 par des chercheurs de l’Université Harvard a rapporté des résultats similaires (PDF), concluant que «les avantages économiques de l’exploitation minière seraient compensés par l’impact négatif de l’exploitation minière sur l’industrie des loisirs et sur l’immigration». L’étude a noté des estimations prudentes selon lesquelles environ 4 400 emplois touristiques seraient touchés par l’exploitation minière, contrairement aux quelque 750 emplois directs et 1 500 emplois dérivés que Twin Metals Minnesota a annoncé qu’elle créerait.

Piragis, qui boit de l’eau non filtrée directement dans les lacs de la BWCA quand il les traverse, a déclaré que les emplois de son entreprise dépendaient non seulement de l’existence de la BWCA, mais de sa réputation en tant que partie de la nature de plus en plus rare et vierge.

S’il y avait «de la pollution ou même juste l’image de la pollution, cela brillerait dans l’esprit de quelqu’un quand ils penseraient à une mine de cuivre à côté de notre portion d’eau», a-t-il dit, concluant que «nous souffririons».

Des promesses économiques

De l’autre côté de la fracture minière, Twin Metals Minnesota a des partisans pro-miniers comme ceux avec Up North Jobs – une organisation à but non lucratif forte d’environ 2 000 membres axée sur le développement économique dans le nord-est du Minnesota – enthousiasmés. Le groupe considère la mine proposée comme une revitalisation potentielle de la région sous la forme d’emplois lucratifs, de financement pour les écoles locales et de recettes fiscales pour l’État.

Après avoir pris sa retraite à Ely en 2002 pour passer son temps à pêcher après une longue et riche carrière dans les affaires, la finance et le développement économique, Gerald Tyler s’est concentré sur la direction des efforts d’Up North depuis sa création en 2013. Le groupe plaide pour des emplois dans les mines et l’exploitation forestière. secteurs, ainsi que les industries du tourisme, de la vente au détail et des services.

Pour Tyler, il s’agit de trouver des emplois dans une région qui a beaucoup souffert pendant la Grande Récession et où 32,5% des résidents gagnent moins de 35000 dollars par an et 12,7% vivre en dessous du seuil de pauvreté.

«Nous sommes favorables à l’exploitation minière parce que l’exploitation minière paie un salaire décent qui permet à une famille de rester ici à Ely», a déclaré Tyler à Al Jazeera. «Aucune autre entreprise, industrie ou entreprise que Twin Metals et PolyMet ne relancera notre économie stagnante du nord-est du Minnesota.»

Un rapport 2017 de la National Mining Association (PDF) a constaté que l’exploitation minière était responsable de la création de 523 034 emplois directs cette année-là et de 1 008 294 emplois indirects et induits dans des industries connexes.

Nous payons de bons salaires et avons des avantages sociaux et je pense que nous sommes compétitifs avec ce qui pourrait être des emplois potentiels dans le secteur minier. Nous pensons que nos emplois sont durables.

Steve Piragis, société Piragis Northwoods

La mine Twin Metals Minnesota aurait une durée de vie opérationnelle de 25 ans, et Tyler estime qu ‘«il y a suffisamment de cuivre et de nickel à exploiter là-bas pendant 100 ans».

Tyler a déclaré qu’il ne s’inquiétait pas de savoir si la nature d’expansion et de récession de l’industrie minière aura un impact sur sa longévité économique, car d’ici là, «je serai parti depuis longtemps», a-t-il déclaré.

La position pro-minière de Tyler est partagée par de nombreux habitants de la région, et le conseil municipal d’Ely a adopté une résolution en faveur de l’exploitation minière en mars 2020.

«C’est symbolique, mais les symboles ont du poids», a déclaré Marshall.

Alors que l’avenir des efforts miniers et de conservation dans le nord-est du Minnesota reste un sujet de débat, les résidents le mènent à leur manière typique, vivre et laisser vivre dans le Minnesota.

«Beaucoup de gens à Ely considèrent encore l’exploitation minière comme une partie importante de leur patrimoine», a déclaré Tyler. «Je ne peux pas leur en vouloir. En tant qu’organisation, nous essayons d’avoir des conversations et d’ouvrir des dialogues avec des personnes qui vivent à Ely et sont pro-minières. Nous réalisons que nous n’allons pas changer d’avis et qu’ils ne changeront pas la nôtre, mais nous pouvons travailler ensemble sur d’autres questions.





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