Le démêlage de Lex Greensill: un mélange de bravade et d’alchimie financière


Alors que la première vague de la pandémie de coronavirus balayait la Grande-Bretagne il y a un an, un banquier milliardaire a fait un discours télévisé à la nation pour offrir son aide.

Lex Greensill, un Australien de 44 ans qui s’était fait un nom en inventant des moyens ingénieux pour les entreprises de payer leurs factures plus rapidement, a annoncé un plan pour alléger la pression sur le personnel du NHS qui lutte contre le virus.

La chaîne de sandwichs Pret A Manger venait d’offrir à chaque employé du NHS du pays une tasse de thé gratuite. Greensill a fait mieux: son entreprise permettrait aux médecins, aux infirmières et même aux concierges d’hôpitaux d’encaisser une partie de leur chèque de paie chaque jour – plutôt que d’attendre jusqu’à la fin du mois – sans frais supplémentaires.

“D’une certaine manière”, a déclaré Greensill à Sky TV, s’arrêtant pour un effet dramatique, “c’est notre tasse de thé gratuite.”

C’était un engagement typiquement audacieux, mélangeant les compétences qui avaient transformé le fils d’un producteur de canne à sucre en l’un des les gens les plus riches – un flair pour l’ingénierie financière, une capacité à naviguer sur la ligne floue entre les secteurs public et privé et un sens accru de la bravade.

Mais un an plus tard, la vision de Greensill est en lambeaux.

Greensill a offert au personnel du NHS la possibilité d’encaisser une partie de leur chèque de paie tous les jours – plutôt que d’attendre la fin du mois – sans frais supplémentaires © AFP via Getty Images

Greensill Capital, la société qu’il a fondée, bascule sur le au bord de l’insolvabilité. La filiale bancaire allemande du groupe est encore plus en péril juridique: le chien de garde financier BaFin, toujours sous le choc du scandale Wirecard, cette semaine a déposé une plainte pénale contre la direction de Greensill Bank pour manipulation présumée du bilan.

L’entreprise s’était souvent présentée comme un sauveur des petites entreprises, proclamant qu’elle «rendait la finance plus juste» et «démocratisait le capital». Pourtant, les avocats de Greensill ont peint cette semaine un image austère de la chaîne de destruction qu’un effondrement désordonné pourrait déclencher: nombre de leurs entreprises clientes étaient «susceptibles de devenir insolvables», mettant en péril plus de 50 000 emplois dans le monde.

La crise dans l’entreprise est un renversement humiliant pour un personnage qui était rapidement devenu un incontournable de la Etablissement britannique. Le prince Charles lui a remis un CBE pour «services à l’économie» en 2017. L’année suivante, l’ancien premier ministre David Cameron s’est engagé comme conseiller de Greensill.

Certaines victimes de le fiasco de Greensill suscitera peu de sympathie.

David Cameron a embauché Lex Greensill comme conseiller lorsqu’il était Premier ministre. Le banquier a fait de Cameron son conseiller en 2018 © Chung Sung-Jun / Getty Images

Le fonds Vision de 100 milliards de dollars de SoftBank versé 1,5 milliard de dollars dans l’entreprise en 2019, ensorcelée par son ingénierie financière. Le fonds s’attend désormais à perdre son investissement. Cameron, quant à lui, a vu une manne personnelle tant attendue des options sur actions se transformer en poussière.

Mais les propriétaires de petites entreprises, dont beaucoup n’ont même jamais entendu parler de Greensill, pourraient devenir des dommages collatéraux. Les gouvernements britannique et allemand s’efforcent également de mettre un terme à tout risque pour les contribuables.

Le le secteur de l’assurance – un rouage clé dans la machine de Greensill – regarde les événements se dérouler avec un œil nerveux. Un assureur a déjà blâmé l’ampleur de la couverture qu’il a étendue à l’entreprise aux pieds d’un souscripteur voyou.

«C’est similaire à ce qui a fait exploser AIG en 2008», explique une personne proche des différends brassicoles, en référence à la complexité des contrats en cause.

G0584_19X Organigramme du financement de la chaîne d'approvisionnement - MARCHÉS

Plus d’une décennie après la crise financière, le démantèlement de Greensill a de nouveau mis en lumière les dangers de produits financiers méconnus.

Greensill Capital est devenu l’un des acteurs dominants financement de la chaîne d’approvisionnement, une méthode de financement des entreprises qui a explosé en popularité au cours de la dernière décennie, en partie en raison des exigences de divulgation laxistes.

Lex Greensill est devenu la figure dominante dans un créneau apparemment de niche, mais de plus en plus important, de la finance. Mais maintenant, certains de ses plus grands soutiens ont rompu les liens.

Credit Suisse, après avoir investi 10 milliards de dollars d’argent client dans les produits financiers complexes de Greensill, tiré la prise sur ces fonds cette semaine et a commencé à retourner des liquidités aux investisseurs.

Sanjeev Gupta, le magnat des métaux une fois salué comme le «Sauveur de l’acier» britannique, paiements interrompus à l’entreprise, même après que l’alchimie financière de Greensill s’est avérée vitale pour l’aider à forger un conglomérat industriel mondial à partir d’aciéries vieillissantes et mal aimées.

Alors même que son empire s’effondre, Lex Greensill reste provocant. Joint par téléphone jeudi, il a accusé le Financial Times de se livrer à un «assassinat important de personnages».

Il a refusé de commenter davantage.

Lex Greensill est devenue l’une des personnes les plus riches d’Australie en inventant des moyens apparemment ingénieux pour les entreprises de payer leurs factures plus rapidement © Ian Tuttle / Shutterstock

Ambition téméraire

Pour entendre Lex Greensill le dire, sa mission est très simple: aider les petites entreprises à être payées plus rapidement. Ayant grandi dans une ferme à Bundaberg dans le Queensland, l’histoire d’origine souvent répétée de Greensill repose sur les difficultés financières de ses parents. Leurs souffrances lorsque de grandes entreprises ont retardé les paiements à l’entreprise familiale ont façonné son vision d’entreprise.

Greensill a déménagé au Royaume-Uni en 2001 à l’âge de 24 ans. Quatre ans plus tard, il a rejoint la banque d’investissement Morgan Stanley. À l’époque, la société américaine se développait dans le financement de la chaîne d’approvisionnement, où les entreprises font appel aux banques pour payer leurs fournisseurs à l’avance.

Il a prospéré dans ce marigot autrefois obscur. À peine une demi-décennie plus tard, en 2011, il s’est retiré et a créé son propre spécialiste éponyme du financement de la chaîne d’approvisionnement, âgé d’à peine 35 ans.

Son profil grandissant lui a rapidement valu un rôle privilégié en tant que conseiller du premier ministre de l’époque, Cameron, qui lui a fourni un bureau au cœur du gouvernement.

«C’est loin de Bundaberg à Londres et au 10 Downing Street», a déclaré Greensill à une station de radio australienne en 2017. «J’espère que cela montre aux autres que vous ne pouvez rien faire si vous y réfléchissez. “

Sanjeev Gupta, le magnat des métaux, autrefois salué comme le “ sauveur de l’acier ” britannique, a interrompu les paiements à Greensill © Huw Evans / Shutterstock

La réalité derrière l’auto-mythologie est cependant plus complexe.

Le produit financier champions de Greensill est source de division. Certains régulateurs et agences de notation ont sonné l’alarme sur le potentiel du financement de la chaîne d’approvisionnement masquer les niveaux d’emprunt gonflés.

La technique controversée était au cœur de l’année dernière fraude présumée chez NMC Health, l’ancienne star du FTSE 100 qui est tombée de façon spectaculaire dans l’administration l’année dernière. L’exploitant de l’hôpital du Moyen-Orient a discrètement emprunté des centaines de millions de dollars via Greensill via des fonds du Credit Suisse.

Carson Block, le célèbre vendeur à découvert qui fin 2019 d’abord exposé NMC dettes cachées dans un rapport explosif, rappelle que l’entreprise avait minimisé son utilisation du financement de la chaîne d’approvisionnement.

«Quand nous avons vu son [debt] dans le fonds Credit Suisse, nous savions automatiquement que la direction mentait », a-t-il déclaré au FT. «Nous avons donc pensé qu’il était probable qu’ils mentaient sur bien plus que le simple financement de la chaîne d’approvisionnement.»

L’effondrement de NMC a durement frappé son personnel hospitalier. Beaucoup aux EAU sont restés face à des attentes anxieuses pour retard de salaire. Le même mois, Greensill s’engageait de manière désintéressée à aider les médecins et les infirmières britanniques à être payés plus rapidement.

«Lex est un excellent vendeur», déclare l’un de ses premiers bailleurs de fonds. «Il a cette histoire du« bon vieux fermier fait du bien ». Mais je pense que son ambition est imprudente.

Cette ambition a presque poussé la propre entreprise de Lex Greensill à bout en 2016. Les comptes publics montrent que Greensill Capital a perdu 54 millions de dollars cette année-là en raison de créances douteuses – plus que ses revenus et plus de 10 fois ses pertes de 2015.

Dans son heure de besoin, deux hommes britanniques très différents ont aidé à sauver Greensill: un gestionnaire de fonds star au sang bleu et un trader d’origine indienne se réinventant en tant que capitaine de l’industrie.

Un sauveur improbable

«Cher Sanjeev, votre fonds est désormais opérationnel.»

En octobre 2017, Lex Greensill a envoyé un e-mail à Gupta, un partenaire commercial de confiance, après l’avoir aidé à ouvrir un compte chez GAM, sa société d’investissement suisse préférée.

GAM a fini par gérer 50 millions de livres sterling pour le baron de l’acier britannique. Mais le fonds dans lequel il était investi était loin d’être simple: il canalisait un flux circulaire de financement, qui prenait de l’argent au magnat des métaux, avant de réinvestir discrètement les liquidités dans la chaîne d’approvisionnement de ses propres entreprises. Le gestionnaire de fonds suisse, qui n’a jamais identifié publiquement le seul investisseur dans le fonds, a déclaré au FT qu’il avait rendu l’argent à la fin de 2020.

La formation du véhicule d’investissement incarnait la complexité financière qui avait lié Greensill, GAM et Gupta.

Tim Haywood, autrefois l’un des principaux gestionnaires de fonds de GAM, avait commencé à investir dans des transactions structurées à Greensill en 2015.

L’année suivante, lorsque la start-up financière a connu ses pertes presque désastreuses, la firme suisse est allée plus loin: le fonds de Haywood a prêté plus de 120 millions de dollars à Greensill Capital elle-même, via une société écran nommée d’après un ruisseau de la famille du financier australien. cultiver.

Greensill Bank, une filiale de Greensill Capital, a acheté quatre avions d’affaires et les a loués à une filiale de Greensill Capital sur l’île de Man © REUTERS

À cette époque, Greensill a également intensifié ses activités avec Gupta, qui, après avoir construit une entreprise de négoce de matières premières dans un dortoir d’une université de Cambridge dans les années 1990, se tournait maintenant vers le sauvetage d’aciéries décrépites dans le monde entier.

En 2017, les revenus de Greensill ont presque triplé et le groupe est passé à un profit. Mais des documents vus par le FT montrent le secret de sa reprise spectaculaire: 70 millions de dollars sur les 102 millions de dollars de revenus nets de la société provenaient des sociétés de Gupta.

L’année suivante, la relation étroite a commencé à se décoller: GAM suspendu Haywood après une enquête interne sur la gestion des risques et la tenue de registres internes.

Des investisseurs nerveux couru pour sortir ses fonds, qui avaient investi massivement dans les produits Greensill, de nombreux financements Gupta. Incapable de s’en débarrasser facilement, GAM a été contraint de liquider sa gamme de fonds phare de 7,3 milliards de dollars. Les investisseurs ont attendu la meilleure partie de l’année paiement final.

Pour de nombreux observateurs, le fait que Greensill et Gupta soient sortis indemnes de l’épave du fiasco du GAM semblait miraculeux.

Pourtant, dans les coulisses, un série d’opérations 2019 qui a aidé à rembourser GAM, a transféré des dettes importantes liées aux sociétés Gupta sur le bilan d’un prêteur apparemment guindé dans le cœur industriel de l’Allemagne: Greensill Bank.

Ces installations, d’abord révélé dans le FT l’année dernière, il y avait une bombe à retardement qui vient tout juste d’exploser: les milliards d’euros de dette liée à Gupta sont ce qui a suscité pour la première fois l’inquiétude du régulateur allemand BaFin en 2020. L’alliance GFG de Gupta a refusé de commenter.

Alors que la pression montait, le côté flamboyant de l’empire Greensill et le rôle du prêteur allemand ont commencé à être examinés de plus près. L’enquête du GAM sur Haywood s’est également concentrée sur son utilisation de Les jets privés de Greensill. Greensill Bank a acheté les jets et les a loués à une filiale de Greensill Capital sur l’île de Man, permettant à l’humble fils d’agriculteur australien de voler à bord d’une flotte d’avions d’entreprise jusqu’à l’année dernière, lorsque, sous la pression du conseil d’administration, l’avion a été vendu.

La façon dont Greensill a pu se permettre un tel luxe a toujours dérouté les rivaux de l’entreprise. Comme le dit un responsable du financement de la chaîne d’approvisionnement: «C’est une excellente industrie, mais je voyage avec Ryanair.»



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